Geologer spion et ottende kontinent

Under bølgerne i det sydvestlige Stillehav ligger et stort set skjult rige dubbed Zealandia, der fortjener at blive kaldt et kontinent, siger geologer.

Geofysiske data tyder på, at et område på 5 millioner kvadratkilometer, som omfatter New Zealand og Ny Kaledonien, er et enkelt, intakt stykke kontinental skorpe og er geologisk adskilt fra Australien, argumenterer et team af forskere fra New Zealand, Australien og Ny Kaledonien parajumpers udsalg i Marts / april udgave af GSA Today1. (Se ‘Skjult skorpe’)

‘Hvis du kunne trække stikket på verdens oceaner, så ville Zealandia formentlig for længe siden være blevet anerkendt som et kontinent,’ siger teamleder Nick Mortimer, geolog ved GNS Science i Dunedin, New Zealand.

Der er dog ikke noget internationalt organ med ansvar for udpegning af officielle kontinenter, og derfor skal forskerne håbe, at nok af deres kolleger er enige om at anerkende landmassen. Ellers kan deres forslag forblive mere billige Parajumpers jakker et teoretisk ønske end en radikal omformning af, hvad hvert barn skal lære i geografi klassen.

‘Resultaterne presser os til at overveje, hvor bredt vi kan eller bør anvende den etablerede definition af geologiske kontinentale landmasser’, siger Patricia Durance, en mineralgeolog ved GNS Science-kontoret i Lower Hutt, New Zealand.

Ikke en mash upMortimer og hans kolleger har gjort sagen for Zealandia i mere end et årti, i foredrag, populære artikler og bøger; Det seneste papir er deres mest tekniske syntese endnu. Her indberetter de, at Zealandia begyndte at skrælle væk fra Gondwana-superkontinentet, der begyndte omkring 100 millioner år siden.

Riftet gav Sjælland sin uafhængighed, men det trak og tyndede skorpen og forårsagede, at området synker og dræber det meste af en vandig eksistens. I dag er kun ca. 6% af det over vand, som New Zealand og Ny Kaledonien.

Satellitkort fremstillet ved hjælp af Jordens gravitationsfelt viser tydeligt, at Zealandia er en sammenhængende geografisk funktion, der strækker sig fra nær Australiens nordøstlige kyst godt forbi øerne New Zealand, siger Mortimer. Havbundsprøver afslører, at Zealandia består af let kontinental skorpe og ikke de mørke vulkanske klipper, der parajumpers jakke long bear udgør nærliggende undervandsplader. Området synes at være strukturelt intakt, snarere end en mash op af forskellige kontinentale skorpe fragmenter.

Der er ikke en bredt accepteret definition af et kontinent, og geograferne og geologerne adskiller sig fra spørgsmålet. (Geografisk betragtes Europa og Asien som særskilte kontinenter, mens geologer betragter dem som Eurasiens eneste landmasse.) ‘En af de vigtigste fordele ved denne artikel er, at den gør opmærksom på den vilkårlig og inkonsekvente anvendelse af et så grundlæggende begreb som kontinent, ‘Siger Brendan Murphy, en geolog ved St. Francis Xavier University i Antigonish, Canada.

Zeelandia står overfor et opadgående kamp i at opnå samme populære navnegenkendelse som Eurasien, Afrika, Antarktis, Australien og Nord- og Sydamerika. ‘At hævde, at Zealandia er et kontinent, er lidt som frimærkeindsamling,’ siger Peter Cawood, geolog ved Monash University i Melbourne, Australien. ‘Og hvad så?’

Uanset hvad parajumpers jakke long bear det hedder, siger Mortimer, at undersøgelser af Zealandia bør hjælpe biogeografer til bedre at forstå, hvordan New Zealands endemiske planter og dyr opstod og give geologer et løft ved at lære, hvordan kontinental skorpe kan omformes.